电椅的故事

作者:阮一峰

日期:2006年5月11日

前几天,我看到 electrocute(v. 用电椅处死)这个词。

我突然意识到,这是一件很有创意、很不可思议的事情:有人提出将犯人绑在椅子上、用高压电将他电死,其他人居然都认同这种想法!

这种异想天开的事情大概只可能发生在美国。查了资料,果然如此,美国是世界上唯一采用电椅处死的国家。(菲律宾因被美国占领过,也采用这种方法。)

早期,美国处死犯人的方法与欧洲相同,一直是绞刑(Hanging)。小说《红字》的情节就与绞刑台有关。(法国大革命期间,革命者觉得绞死太慢,就发明了断头台(Guillotine),不过美国从来没有采用过断头台。)

19世纪后期,美国人开始觉得绞刑太残酷了。有一个犯人在绞架上整整挣扎了15分钟,令所有在场的人备受折磨。1886年,纽约市成立了一个委员会,寻找处死犯人的新方法,而且马上就要采用。

七年前(1879年),爱迪生在纽约发明了电灯,他用的是直流电,此刻正面临着交流电的竞争。爱迪生想到,可以用交流电处死犯人,让公众产生交流电非常危险的印象,转而使用直流电。他和助手用小动物做试验,到处展示交流电击是一种迅捷有效的处死方法。

1888年,纽约州同意采用电椅。1890年8月6日,William Kemmler 成为第一个被电椅处死的犯人。此后,美国各州相继采用这种方法。它成为美国主要的死刑方法。

有一件事值得提一下,1946年,因为设置上的失误,有一个叫 Willie Francis 的犯人没有被电椅杀死。他在执行时大喊“Stop it! Let me breathe!”。事后,他的律师向美国最高法院争辩,Francis 虽然没死,但他已经被处死过了。最高法院驳回了他的上诉,Francis 于第二年被处死。

从80年代中后期开始,越来越多的人觉得电椅过于残酷,从而要求取消它。如果你看过电影《绿里奇迹》,就知道电椅确实太残酷了。现在,注射(lethal injection)已经成为美国主要的死刑执行方法。

但是,电椅并没有完全取消。截至今天,美国还有11个州保留电椅,上一个被电椅处死的人是 James Neil Tucker,2004年5月在南卡罗来纳州。

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