银行的起源

作者:阮一峰

日期:2008年12月22日

今天晚上,我在读17世纪经济史。书里讲到银行是怎么来的,我觉得很有意思。

中世纪的时候,世界上只有两种人有钱,一种是贵族,另一种是主教。所以,银行是不必要的,因为根本没有商业活动。

到了17世纪,一些平民通过经商致富,成了有钱的商人。他们为了安全,都把钱存放在国王的铸币厂里。这里要注意,那个时候还没有纸币,所谓存钱就是指存放黄金。因为那时实行"自由铸币"(free coinage)制度,任何人都可以把金块拿到铸币厂里,铸造成金币,所以铸币厂允许顾客存放黄金。

但是很不幸,这些商人没意识到,铸币厂是属于国王的,如果国王想动用铸币厂里的黄金,根本无法阻止。1638年,英国的国王是查理一世(Charles I),他同苏格兰贵族爆发了战争,为了筹措军费,他就征用了铸币厂里平民的黄金,美其名曰贷款给国王。

虽然,被征用的黄金最终都还给了原来的主人,但是商人们感到,铸币厂不再安全了。于是,他们把钱存到了金匠(goldsmith)那里。金匠就为存钱的人开立了凭证,以后拿着这张凭证,就可以取出黄金。

很快地,商人们就发现了,需要用钱的时候,根本不需要取出黄金,只要把黄金凭证交给对方就可以了。

再后来,金匠恍然大悟,原来自己开立的凭证,居然具有货币的效力!他们抵抗不了诱惑,就开始开立"假凭证"。但是神奇的是,只要所有客户不是同一天来取黄金,“假凭证”就等同于“真凭证”。这就是现代银行中“准备金制度”的起源,也是“货币创造”机制的起源。银行体系可以将信用货币的数量放大,实物货币就做不到这一点。

此时是17世纪60年代末,现代银行就是那个时候诞生的。

这里要注意,金匠属于那个时代的个体户,是民间人士,同政府没有关系。所以,世界上最早的银行都是私人银行,最早的银行券都是私人发行的,原因就在这里。

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